27 февраля компания Virgin Galactic, подконтрольная Virgin Group, объявила о намерении провести первый космический полёт корабля SpaceShipTwo собственной разработки в текущем году. По сути, это будет первый частный пассажирский космический полёт в истории. Если конечно, конкуренты не обгонят.А коммерческий суборбитальный пассажирский рейс компания запланировала на 2013–2014 годы.

   Суборбитальные полёты становятся привлекательным бизнесом: за $200 тыс. турист получает несколько минут нулевой гравитации и кусочек чёрного неба в иллюминаторе. К тому же полеты эти происходят на срвнительно низкой высоте – 109-110 километров.
 
 
 Основные элементы программы SpaceShipTwo. Фото: Virgin Galactic
 
   SpaceShipTwo, первый из пяти запланированных фирмой собственных космических кораблей, закончил уже 31 атмосферное испытание, 15 из которых он провёл прикреплённым к своему атмосферному носителю WhiteKnightTwo, а 16 — в самостоятельном планировании с постепенным снижением и последующим мягким приземлением. Строящая ракету Scaled Composites, принадлежащая Northrop Grumman, завершает подготовку SpaceShipTwo к настоящему космическому полёту. 
 
 
Cамолёт-носитель WhiteKnightTwo "сопровозжает" подвешенный между двумя боковыми фюзеляжами корабль до 16 км. Фото: Virgin Galactic
 

У Virgin стоят в очереди на первый коммерческий полёт уже 450 клиентов (150 из которых внесли средства на специальный депозит).

 
 
   
   В планах компании не только развлечение граждан. В будущем Virgin намерена организовать полёты на ещё более высокие орбиты и заняться выводом в космос небольших коммерческих телекоммуникационных спутников.
 
 
 
Подготовлено по материалам Компьюлента и Reuters.